天一閣是亞洲唯一具有四百四十年以上的歷史,一直連續發展,從未中斷重建,至今仍保持原貌原樣的家族圖書館,是我國藏書樓中的一顆璀璨明珠。

天一閣締造者范欽(1506-1585)的藏書理念是厚古及今、經世致用,青睞當代文獻資料。他從多年從政、治軍的實踐出發,非常重視法律、邸抄、揭帖、招供、奏議、實錄、律令、軍令、律例、營規、國子監規、方誌、科舉錄,詩人詩文集等文獻的重要性,爲我們留下了一座珍貴獨特的歷史文獻寶庫。趙萬里先生稱 “天一閣之所以偉大,就是保存了有明一代直接史料”;顧廷龍先生“每與好友敘談,辄及天一閣往事,對東明先生廣收當時之通行圖籍,歷年既久,鹹成珍本,堪稱其遠見足識爲不可及......”

今天一閣藏書與原來范家舊藏相比較,已有很大不同。自二十世紀五十年代以來,當地許多藏書家,目睹天一閣的藏書事業已初複舊觀,管理也日臻完善,深切感到私藏不如公藏,因此紛紛把藏書(包括碑帖、字畫、器物)捐贈給國家,具體來說,就是落實到天一閣收藏。這些捐贈的圖書,總計約有三十萬卷。不但體現了他們的愛國主義精神,而且表達了要把辛勤積累的藏書與天一閣並存,以造福後人。由于這許多藏書家的捐存,使天一閣藏書新舊交相輝映,真正體現了“典藏華章傳盛世,播惠四海澤中外”的局面。

天一閣藏書特色主要表現在以下幾個方面:

首先,天一閣是收藏明代地方誌和科舉錄最多的藏書樓。天一閣原藏中,明代地方誌和科舉錄佔了很重要的地位,這也與范欽一貫堅持的“人棄我取”的方針分不開的。

其二,閣藏明代作家詩、文、史集較多。

其三,天一閣收藏明代白綿紙鈔本堪稱獨步。

其四,閣藏明代各種實錄、政書、邸鈔、官令、軍令、律例、營規、學規、揭帖、招供、奏議、大閱錄等有關典章制度頗爲豐富。

其五,天一閣刻本的特色。范欽早年已鍾情于刻書事業,且有初步實踐;歸里後更專心于此,成爲其藏書事業之延伸,並雇有數十位刻工,使之形成規模。

其六,清代著名作家的稿、鈔本是天一閣藏書中又一批璀璨的明珠。

其七,天一閣又是收藏浙東文獻和家譜比較集中的地方,地方特色和浙東學術傳統十分明顯。閣藏家譜五百餘部,有四分之三是聚居于甬城(市三區及鄞州區)的氏族家譜,因而爲甯波籍人士所喜愛和常用。此外,浙東鄉邦文獻尤受讀者歡迎,其中亦不乏孤本。